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ENTREVISTA 
"León ofrece la combinación de tamaño y oferta cultural que requiere Washington"
Anthony Geist, director de Estudios de la Universidad de Washington en León, apuesta por crear un programa "sólido" para que vengan más de 500 estudiantes
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S. Gallo       24/04/2011
Está a punto de cumplirse un año desde que Sus Majestades los Reyes inauguraron el Palacio del Conde Luna de León, lo que supuso la llegada de manera oficial de la Universidad de Washington a su sede de la capital leonesa, la única de estas características con la que cuenta en España. En este tiempo, casi un centenar de alumnos han pasado por sus instalaciones, donde se organizan numerosas actividades, aunque la meta es alcanzar un número mayor, sin embargo para cumplir este objetivo todavía no hay fecha.

A punto de cumplir un año desde que oficialmente la Universidad de Washington inauguró su sede de León. ¿Qué balance se hace?

Es muy positivo. Vamos levantando vuelo, paso a paso, pero ya el número de programas que pasa por el Palacio del Conde Luna es cada vez más grade y estamos muy ilusionados. Vemos un futuro brillante para la Universidad de Washington, para la Universidad de León, para la ciudad y nuestro centro en León. Es una combinación perfecta.

¿Cuáles has sido los principales pasos que se han dado en este tiempo?

Lo mejor fue la presencia de los Reyes en la inauguración de nuestro centro, uno puede aspirar a eso una vez en la vida, y pone el listón muy alto. Pero esperamos estar a la altura de las circunstancias. Sin identificar una sola actividad que destaque, que hay muchas, señalaría esos ‘chispazos’ de relación humana que se establecen entre los alumnos y sus familias anfitrionas, entre profesores de aquí y de la Universidad de Washington. Son momentos de conexión humana e intelectual que cumplen el objetivo.

¿Con cuántos alumnos cuenta ahora mismo la Universidad de Washington en León?

Desde otoño de 2010 hasta el próximo otoño van a ser más de 100 alumnos los que hayan pasado por el centro de estudios, lo cual, teniendo en cuenta que en septiembre del año pasado se partió de cero, es un crecimiento considerable del que tenemos que estar muy satisfechos.

El director de Estudios de la Universidad de Washington en León, Anthony Geist. (Foto: Peio García)

Sin embargo, se llegó a hablar de la llegada de 500 alumnos.

Aspiramos a eso y más, pero hay que edificar un programa sólido, con relaciones también muy fuertes, y eso lleva su tiempo. Pero nuestra aspiración es que haya un trasiego importante de profesores y alumnos de un lado y otro. No me extrañaría que alcanzáramos dentro de unos años esas cifras. No me atrevo a dar una fecha, es difícil, sobre todo teniendo en cuenta el momento económico por el que están pasando nuestros países y nuestras instituciones.

¿Cómo ha afectado la crisis a este proyecto?

La Universidad de Washington está afrontando recortes presupuestarios realmente serios, sin embargo, pensamos seguir creciendo. En cuanto al número de alumnos en León, además, hay que tener en cuenta qué hacemos si mañana venimos a León con 400 alumnos. Habría que ver dónde los alojamos, porque viven con familias, y ver dónde les damos clases. Hay que ir construyendo las bases para alcanzar esas cifras.

Además de los evidentes, ¿cuáles son los beneficios que se pueden llegar a obtener a partir de la colaboración entre ambas universidades?

Este acuerdo pone en relación a la Universidad de León con la Universidad de Washington, y viceversa, así como a las ciudades de León con Seattle, que es donde se está forjando la economía del siglo XXI, porque es donde tienen su sede mundial empresas como Microsoft, Amazon, Adobe y un largo etcétera. Por lo tanto, creo que esa relación redunda en beneficio tanto de Seattle como de León.

Desde hace un tiempo, desde la ULE se reclama mayor número de alojamientos para estudiantes. ¿Se unen a esta petición?

En ese sentido no tenemos ninguna queja en absoluto. La Fundación General de la Universidad de León nos gestiona todo el tema de los profesores y de las familias, y está haciendo un trabajo magnífico. Llevo más de 30 años organizando programas de universidades americanas en España y he trabajado de forma intensa en Salamanca, Granada, Cádiz y León y puedo decir, no en menoscabo del resto de ciudades, que las mejores familias anfitrionas con diferencia son las de León, que acogen con una alegría y un calor humano enorme.

El director de Estudios de la Universidad de Washington en León junto a unos alumnos. (Foto: P. García)

¿Qué les hizo decantarse por León como única sede de la Universidad de Washington en España?

Es la única sede que tiene, pero también trabajamos en otras ciudades. Sin embargo, León tiene dos factores muy importantes, que son el hecho de que León ha apostado fuerte por nosotros, y eso es un atractivo enorme. Por otro lado, teniendo que elegir entre Salamanca, Granada, Cádiz, Madrid o Barcelona, que son ciudades muy atractivas, León ofrece la combinación perfecta de tamaño, porque es una ciudad lo suficientemente pequeña para ser manejable y segura, pero grande para tener una oferta cultural interesante, y no hay abundancia de programas extranjeros aquí. Es la combinación perfecta para nosotros.

Desde que se suscribió el convenio entre la Universidad de Washington y el Ayuntamiento de León, ¿ha habido que llevar a cabo modificaciones?

No, estamos las dos partes cumpliendo y dispuestos a seguir haciéndolo, y esperemos que por mucho tiempo.

¿Qué imagen se tiene en Estados Unidos de León como sede de la Universidad de Washington?

Es un privilegio, como profesor, acompañarles. Me quedo la primera semana con ellos, y ver cómo se les abre el horizonte, porque vienen con unas ideas preconcebidas de España y de sus estereotipos, y ven otra realidad. Es motivo de gran satisfacción ver cómo empiezan pronto a entender lo que es esto. Vamos por la quinta edición de clases aquí y tres alumnos que vinieron hace tres años, repiten ahora otra vez. Eso significa que adoran León, es su primer amor en España.

¿Qué programación ofrecen a los estudiantes que llegan de la Universidad de Washington?

Nuestros programas son trimestrales. Lo que diferencia al centro de estudios de León del programa que tenemos en Cádiz es muy importante, porque este centro está abierto a todos los departamentos de la Universidad de Washington, mientras que en Cádiz acogemos a alumnos que quieran aprender español. Aquí ahora hay tres programas: el programa de Lengua y Cultura en español, un programa de la facultad de Empresariales y otro dirigido por una profesora del departamento de inglés. Todos vienen con un riguroso programa de estudios, de aprendizaje de español, pero también de aprendizaje de materias académicas y tienen clases todos los días y otras actividades como excursiones por la provincia y otras ciudades.

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